Cathédrale, abbatiale, collégiale, basilique… quelle différence ?

Collégiale ou priorale, certains types d’églises sont très peu connus. D’autres, comme la cathédrale ou la basilique, font partie du paysage sans que leur définition soit bien comprise. Éclaircissements.

Avant même de préciser la date de construction ou le style de l’architecture, un guide touristique donnera toujours le titre d’une église. Or dans ce domaine, l’Église catholique s’est montrée imaginative : cathédrale, collégiale, église paroissiale, chapelle, abbatiale, priorale et basilique. Soit 7 expressions qui servent à distinguer les édifices religieux selon leur fonction ou selon leur rang. Êtes-vous au clair avec leur définition ?

Cathédrale

Vous pensez qu’une cathédrale, c’est tout simplement une grande église ? Vous voilà mal engagé. Je vous pardonne cette erreur, car les cathédrales sont souvent imposantes. Mais je rappellerais que, jusqu’à sa destruction au début du XIXe siècle, la plus grande église de France fut un monastère : l’abbatiale de Cluny, en Bourgogne. C’est donc que les cathédrales ont un petit truc en plus de leur taille.

Cathédrale de Lescar (Gers).

Cathédrale de Lescar (Gers). Exemple d’une église modeste (61 m de long seulement) qui pourtant portait le titre de cathédrale. (source : Wikimédia Commons).

La cathédrale est exactement l’église principale d’un diocèse, le diocèse étant le territoire placé sous l’autorité religieuse d’un évêque. Le prélat y a sa cathèdre, c’est-à-dire une chaire dans laquelle il peut s’asseoir. Vous ferez attention à ce mobilier lors de votre prochaine visite.

Dans une cathédrale, l’évêque partageait son autorité avec des chanoines. Retenez ces honorables membres du clergé. Je vais en reparler. Leur rôle consistait entre autres à prier en commun à l’intérieur du chœur de la cathédrale. Et ce plusieurs fois par jour et à heures fixes.

Depuis la Révolution, on ne trouve plus de chanoines dans les cathédrales, mais vous pourrez repérer, toujours en place, leur siège dans le chœur : les stalles.

Il y a environ 180 cathédrales en France, mais ce chiffre inclut des édifices qui ont perdu leur titre après le déplacement ou la suppression de l’évêché. Bref, comme dans les couples, il y a des ex-.

Collégiale

C’est peut-être le mot le moins connu de la liste. Pourtant il existe environ 500 collégiales en France. En résumé, une collégiale, c’est comme une cathédrale sauf qu’il n’y a pas d’évêque et donc pas de cathèdre. Restent les chanoines, qui se réunissent en collège, d’où le nom.

Ne cherchez plus les chanoines. La Révolution les a chassés des cathédrales comme des collégiales. Les collégiales sont aujourd’hui de simples églises paroissiales.

Collégiale de Briançon

Collégiale Notre-Dame-et-Saint-Nicolas de Briançon (Hautes-Alpes), reconstruite au XVIIIe siècle (source : Wikimédia Commons).

Église paroissiale

Vous en trouvez des dizaines de milliers à travers le pays. C’est l’église où les catholiques d’un quartier ou d’un village se rassemblent, en particulier le dimanche. Le curé y délivre les sacrements (baptême, mariage, eucharistie…) et y célèbre des offices religieux, notamment la messe. L’église paroissiale se distingue par deux attributs :

–         Des fonts baptismaux, à l’intérieur, généralement près de l’entrée

–         Un cimetière autour du bâtiment. Mais pour des raisons de place ou de salubrité publique, il a pu être transféré en périphérie du village ou de la ville.

Très souvent, une cathédrale ou une collégiale sont aussi des églises paroissiales.

Chapelle

C’est le type d’église le plus courant. Il s’applique aux petits édifices religieux, qui n’ont pas de fonctions paroissiales. On n’y baptise pas ; on n’y enterre pas. Alors qu’est-ce qu’on y fait ? Des seigneurs avaient leur chapelle privée pour y faire leurs dévotions dès le début de la journée. Dans d’autres chapelles, un chapelain disait des messes à chaque anniversaire de la mort d’un défunt.

Vous rencontrerez deux formes de chapelles :

–         Les édifices indépendants. Cas de la plus célèbre chapelle de France : la Sainte-Chapelle à Paris. Construite par un roi (saint Louis en l’occurrence), elle possède des dimensions anormales pour une chapelle.

–         Les chapelles intégrées dans une église ou un château. Elles constituent dans ces cas une partie de l’église ou une pièce du château.

Plan de la cathédrale d'Amiens.

Plan de la cathédrale d’Amiens. Elle comporte 18 chapelles (lettres en rouge), d’abord de chaque côté de la nef puis au niveau du chevet (pour ces dernières, on parle de chapelles rayonnantes).

Abbatiale

C’est l’église qui se trouve dans l’enceinte d’une abbaye. A moins d’une destruction, une église abbatiale est donc accompagnée d’autres bâtiments nécessaires à la vie d’une communauté religieuse (des moines très fréquemment) : un cloître, un réfectoire, un dortoir…

L'abbatiale Notre-Dame de Sénanque (Vaucluse)

L’abbatiale Notre-Dame de Sénanque (Vaucluse). Auteur : Hans chez Pixabay

Église priorale

Par rapport à l’abbatiale, on descend d’un rang. Une église priorale est l’église d’un prieuré. Un prieuré étant entendu comme un établissement religieux dépendant d’une abbaye. À la tête d’un prieuré, on trouve naturellement un prieur.

Basilique

Au sens actuel, le titre de basilique est donné (généralement par le pape) à une église particulièrement honorable par ses origines, son architecture ou sa renommée.

Autrement dit, ce titre, principalement honorifique, ne renvoie pas à une fonction spécifique, à la différence des précédents exemples. Du coup, le terme peut s’appliquer aussi bien à une cathédrale (par exemple Saint-Denis, nécropole des rois de France), à une abbatiale (Vézelay, départ d’un chemin de Saint-Jacques de Compostelle), qu’à une chapelle (Lourdes)… Je ne vous ferais pas toute la liste : il y en a 171 en France.

Cathédrale Sainte-Marie-Majeure de Marseille.

Cathédrale Sainte-Marie-Majeure de Marseille (XIXe siècle). Peu après la fin de sa construction, le pape lui a conféré le titre de basilique (auteur: Samueles sur Pixabay).

En résumé

Comme vous le constatez, la distinction entre les types d’églises peut être subtile. Ou alors obsolète : tant de cathédrales ont perdu leur évêque, des abbayes leurs moines… Le tableau suivant résume l’article.

Types d’églises Desservants Bénéficiaires
Cathédrale Evêque et chanoines La population du diocèse surtout
Collégiale Chanoines La population de la paroisse
Eglise paroissiale Curé (et vicaires autrefois) La population de la paroisse
Chapelle Chapelain Divers selon le type de chapelle
Abbatiale Abbé et moines, parfois chanoines Les mêmes. Les laïcs peuvent parfois participer aux offices
Eglise priorale Prieur et moines idem
Basilique Divers Divers

Petit exercice en conclusion : cherchez la cathédrale, la collégiale, l’abbatiale… la plus proche de chez vous. Utilisez par exemple Google : tapez « collégiale » puis le nom de votre département ou de votre ville. Vous pourriez être surpris d’en trouver une à quelques kilomètres.

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