Pourquoi les églises sont-elles tournées vers l’est ? (PODCAST)

Les bâtisseurs du Moyen Âge semblent avoir toujours respecté la règle de tourner les églises vers l’orient. Mais, comme dans toute règle, il y a des exceptions. Je vous explique pourquoi certaines églises s’y conforment tandis que d’autres semblent jouer aux rebelles. 

Église Notre-Dame du Marillais

Église Notre-Dame du Marillais, Saint-Florent-le-Vieil, Maine-et-Loire. Photo de Manu @ Lille sur Flickr.com. Licence creative commons.

Cliquez sur le bouton Play (le triangle blanc) pour écouter l’épisode. Vous pouvez aussi le télécharger sur votre ordinateur, votre tablette ou votre téléphone en cliquant avec le bouton droit ici puis en enregistrant le fichier.


Durée : 4 mn. Taille : 8 Mo

Transcription de l’audio :

Que les églises sont ennuyeuses dans leur disposition ! Elles prennent souvent la forme d’un rectangle ou d’une croix. Elles sont généralement tournées vers l’orient, c’est-à-dire que le chœur, là où se tiennent l’autel et le prêtre, se trouvent à l’est. Au sens strict, les églises sont donc orientées : elles regardent vers l’orient.

Jérusalem n’est pas le centre d’attraction

J’ai plusieurs fois entendu la même explication à cette disposition : les églises pointeraient vers Jérusalem. Ça ne tient pas debout. Si c’était le cas, les églises d’Arménie devraient être tournées vers le sud, car Jérusalem se trouve dans cette direction. Or, partout dans le monde, les édifices religieux catholiques adoptent généralement l’orientation, quelle que soit leur position géographique par rapport à la ville sainte.

L’explication à l’orientation est symbolique. À l’est le soleil se lève (si, si je vous jure !). Par analogie, les textes chrétiens considèrent que c’est de ce point cardinal que Jésus fera son retour glorieux parmi les hommes. Lors de la messe, le peuple et le prêtre regardent donc vers l’est, dans l’attente de la résurrection du Christ. Voici donc la véritable explication de l’orientation des églises. Par contre, l’ouest, là où le soleil se couche, symbolise la mort.

Les églises désorientées

Je pourrais clore maintenant cet épisode sauf que…  quelques églises ne respectent pas la règle. Autrement dit il existe des exceptions à l’orientation. Comme par esprit de contradiction, certains bâtisseurs ont été jusqu’à tourner le sanctuaire vers l’ouest. Dans ce cas, on dit que le bâtiment n’est plus orienté, mais occidenté. Si vous y prêtez attention lors de vos visites, vous trouverez des églises dans tous les sens, tournées vers le nord, le sud, le sud-ouest, etc.

Pourquoi certaines églises — elles sont rares — se comportent-elles comme des girouettes ? Je pourrais l’expliquer par le fait que l’architecte était saoul au moment du tracé au sol du plan. Mais je ne pense pas que vous me croirez. En fait, il y a 2 sérieuses raisons à ces exceptions.

La première explication est d’ordre topographique, c’est-à-dire liée à la disposition des lieux. Prenons le cas de Marseille. Au XVIIIe siècle, la ville provençale avait une cathédrale médiévale, mais la taille du bâtiment était devenue ridicule par rapport à l’importance qu’avait prise la ville. À partir de 1852, on réédifie la cathédrale sur le même site en lui donnant des proportions gigantesques. Sainte-Marie Majeure est encore aujourd’hui l’une des plus grandes églises de France. Alors que l’ancienne cathédrale était orientée, la nouvelle est construite selon un axe nord-sud. Pourquoi ? Le bâtiment prenait tellement de place qu’on ne pouvait l’insérer dans le tissu urbain qu’en suivant cet axe nord-sud. Bref, la topographie du site a commandé le plan de l’église.

L’autre explication à la désorientation des églises est beaucoup moins connue. Il faut remonter au temps de Charlemagne. Ce roi appliqua dans son royaume une réforme liturgique. Dans toutes les églises, le prêtre devait désormais se placer à l’ouest lors de la messe. Pour respecter cette réforme, on déplaça ou on édifia des chœurs à l’occident. Après quelques siècles, la réforme perdit de sa rigueur et on revint aux anciens usages. Mais pas partout. Par exemple, la cathédrale de Besançon présente deux chœurs à chaque extrémité, mais le principal se trouve à l’ouest par respect de cette tradition carolingienne : l’église est donc occidentée.

À la suite de cet épisode, j’espère que vous ferez un peu plus attention à l’orientation des églises. Pas besoin d’une boussole. Repérez-vous grâce au soleil ou grâce à un plan urbain. Vous dénicherez, j’en suis sûr, quelques constructions insolites.

Si vous aimez découvrir ces anomalies, j’ai produit une vidéo sur les églises dépourvues de transept, autrement dit celles qui n’ont pas un plan en forme de croix. Le lien se trouve en dessous. Avant de vous quitter, n’oubliez pas : continuez à m’alimenter en question sur les églises ou les châteaux. J’y réponds sur ce site.

Merci à Thomas pour sa question.

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4 Responses

  1. Il y a surtout à mon sens une raison liée aux techniques de construction

    Eglises Romanes : Porte et coeur Vers l’Est (comme c’est toujours le cas des synagogues)
    Eglises Gothiques : Porte Vers l’Ouest et Coeur Vers l’Est

    Une histoire de Lumiere et de techniques pour faire entree la Lumiere

    Il a fallout les arcs brisées pour pouvoir faire largement entree la lumière par des grandes fenetres. D’où le changement d’orientation en emplacement du Coeur

    • Laurent Ridel dit :

      L’orientation de la lumière est en effet importante. Au moment de la messe, le chœur recevait la lumière du soleil matinal, donnant aux fenêtres (notamment les vitraux) un aspect magique. Autrement dit, l’orientation sert à la mise en scène du culte. Par contre, je ne vois pas de rupture comme vous l’écrivez entre l’art roman et l’art gothique. Quelle que soit l’époque, la porte se trouve à l’ouest, plus rarement au sud. Jamais à l’est.

  2. jeanne Gonçalvès dit :

    Dans la réforme liturgique appliquée par Charlemagne,quelle est la raison donnée pour placer désormais le choeur à l’ouest ?

    • Laurent Ridel dit :

      Charlemagne, proclamé empereur, se sent l’héritier des empereurs romains. Il reprend donc certaines traditions antiques : A Rome, les grandes basiliques construites du temps de Constantin (dont Saint-Pierre du Vatican) étaient toutes occidentées.

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